「うっかりすっかり忘れていらっしゃるようなので、僕から言わせて頂きます。駿河先輩、僕にチョコ渡すの忘れてますよ?」
「いいや、予定にないものは忘れたりしないよ」
 五日前につつがなく終了したバレンタインデーにおいて、私は専らチョコレートを貰う側である。自分で言うのもなんだが、結構な数を貰う方かもしれない。普段使いしている登校用のメインバッグだけでは収まりきらない為、この日に限りサブバッグを用意することは忘れなかった。かように、例年通り貰う予定はあったのだけれど、渡す予定などついぞ立てたことがない。
「ええー? うっかり屋さんな駿河先輩の為にと思って、恥を忍んでわざわざ教えてさしあげたのに」
「じゃあずっと忍んでろ。催促なんかせずに」
 さも残念そうに眉尻を下げて見せる扇くんだったが、如何せんパフォーマンスだということを経験上知ってしまっているので、あまり罪悪感は湧いて来ない。
「それに、仮に私がチョコを渡す側に回ることがあったとしても、それはただ一人にだけだ」
「えー。こんなにも懐いている僕を差し置いて、それはあんまりじゃないですか?」
「今のところ、戦場ヶ原先輩以外に予定はないな」
「あ。そっちなんだ」
「そっちってなんだよ」
「いやまあ。てっきり阿良々木先輩に渡すのかと」
「? どうして私が阿良々木先輩にチョコを渡さなくてはならないんだ?」
「……それを聞かせたら流石の阿良々木先輩でも傷付くんじゃないでしょうか」

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「食欲旺盛な駿河先輩を見込んでのお願いなのですが……これ、僕の分まで食べてくれる気はありません?」
 と、真っ青なかき氷を前にしながら、扇くんが甘えてきた。彼が食している氷の山は三分の一が削られているけれど、残りを全部お腹に収めるには長い道のりになりそうだな、と推察する。
「食欲旺盛って言うけどな、扇くん。私も、これでも日頃から頑張って食べている方だから」
 積極的に食べて行かないと痩せていく体質の私は、今日もせっせとカロリー摂取に勤しむべきである。だけど、私は私で赤いシロップが掛かった山を食べ終えたばかりなので、扇くんの要請は辞退したいというのが正直なところだった。
「きみが一緒に行きたいって言ったんだろう。責任を持って最後まで食べるべきだ」
「こんなに大きいとは思わなかったんですよ。女子の如く胃が小さいもので」
「その言い訳は私の立場がないぞ」
「残しちゃっても良いですかね? 別に、命を頂いている訳でもないですし」
「それは――」
 と、反射的に何かを反論しかけたけれど、特に浮かばなかった。
 そりゃあそうだ――否、一緒に添えられた白玉やら練乳やら、ひいてはシロップに使われている着色料。その全てに人の手が加わっていないなんてことはないし、厳密には違うのかもしれないけれど――しかし感覚的に、扇くんがそう主張したがるのは、私にも分からない気持ちではなかったからだ。氷自体は溶けてしまえばただの水だし……。
 ただの水、か。
「はい、駿河先輩。あーん」
 記憶のフックに何かが引っ掛かりそうになった刹那。ふと前を見れば、扇くんがうんざりした様子で、氷が乗ったスプーンを私に差し出していた。
「あーん……じゃないよ。食べさせられ方が不服だった訳ではない」
「はっはー。着色料で舌が赤くなってましたよ」
「他人の口腔内に興味を示すな」
 舌に乗せられた青い味は冷たく、おかげで何を考えかけたのか忘れてしまったが、まあ良い。

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「人気の公演のチケットが手に入ったので、駿河先輩、一緒に行きません?」
「公演? なんのだ?」
「おや、らしくなく察しが悪いですねえ。公演と言ったらひとつしかないじゃないですか」
「ひとつしかない訳ないし、その説明だけで全てを察せられる程、私ときみは仲良くないからな」
「またまた、そんなつれないことを言わずに。ほら、初期の駿河先輩って、阿良々木先輩相手にテレパシーとか普通に使っていたじゃないですか。あんな感じでひとつ」
「初期の駿河先輩って」
「えー。僕とは出来ないって言うんですか?」
「出来るかどうかはともかくとしてだな……きみとテレパスするくらいならディスコミュニケーションのままで良いとすら思うよ。で、なんだ? 私はどんなデートに誘われてるんだ? 分からないから口で言ってくれ」
「脱出ゲームです」

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夏休み木乃伊収集編

 委細は省くが、旅先である。

「きみ、なんで私の部屋にいる?」
「いやあー、駿河先輩のお隣で見る夜景は違うなあー」
「はぐらかすな。なんの為にちゃんと二部屋取ったと思ってるんだ」
「ホテルの予約をしたのは僕ですけどねー。夜景が見えるホテルの予約を」
「夜景は条件に入れてなかったし、見たければ自分の部屋で見ていろ」
「良いじゃないですか。修学旅行みたいで。僕、転校してきた時期が時期だから、行ったことないんですよ」

 そういう理由を出されると、懐いてくる後輩に、自分の部屋に帰れと言い続けるのも気が引けるが……。

「適当な時間になったら消えるので安心してください」

 心中の動揺を読んだかのような言葉が飛んできた。扇くんは、備え付けの椅子に腰掛けて、輪っか状のスナック菓子(さっきコンビニで買ってきてたやつで、別にご当地系のお菓子って訳じゃない)をぽりぽりやっている。なので、私の心配は杞憂のようだ。

「今日の件、どうします?」

 ぽりぽりしながら、扇くんが話を振った。

「まさかあんなことになっているとは、流石の僕でも想定外でしたが」

 今日の件、というのは、私達がこの夏休みで骨を折っている木乃伊集めの件であり、想定外というのは、相応に困窮している状態である、という意味だ。

「そうだなあ……」

 BGMがぽりぽりしているから緊迫感に欠けるけれど、正直、あれは、如何ともし難い――というのが私と扇くんの共通認識だった。
 蒐集の先人である悪魔様は、毎度こんな難問に取り組んでいたのか、と思うと、今更ながら頭が下がる。あいつの場合は、個人的に不幸を愉しむというオプションが付いていたから、完全に私のようにハイリスクノーリターンという訳でもなさそうだが。
 私は頭を掻く。
 ぽりぽり。
 これは扇くんがスナック菓子を食べる音である。

「まあ、明日になってみればなんとかなる――とはいかないだろうが、何か状況は変わるかもしれない。だから、今日の夜は素直に休もう」

 とりあえず、解決策も先人に倣うことにした。私のような馬鹿にはあまり思い付けない方法だが、一旦問題から目を逸らすというのも、また新しい着眼点をもたらしてくれるかもしれない。希望的観測に縋ることにしよう。

「そうですね」

 と、扇くん。彼はなんだかんだで相変わらずのイエスマンなので、相談甲斐はあまりない。

「駿河先輩も、少しは賢い考え方が出来るようになってきたじゃないですか。不肖な後輩として、僕も嬉しい限りです」
「その言い方だと、きみが不肖なのは私の所為だとでも言いたげだな?」

 ぽりぽり。
 扇くんは無言で返事をした。それはつまり是ということだな?
 全く食えない後輩に対し、私が睨みを利かせていると。

「あ。そうだ」
「ん?」

 不意に、何かを思い付いたような顔をする扇くん。なんだろう? 少し遅れて、件の問題に光明でも見えたのかな? ――なんて期待をしてしまう辺り、一度目を逸らそうと言っておきながら、やっぱり心のどこかでひっかかったままであることに気付く私ではあったが……こういうところが沼地が言うような私の真面目さで、扇くんが言うような愚かさなんだろうなあ。

「駿河先輩、ちょっと左手を出して貰って良いですか?」
「左手? ああ、うん。良いけど」

 そのくらいでこの懸念が払拭されるなら安いものだ。言われるがまま、私は扇くんに自分の左手を差し出す。掌を向ける形で。
 私の左手は人の形に戻って久しいそれなので、もう道理に外れるような力は有していない筈なのだけど――それを扇くんは恭しく握って、手の甲を上にするようにひっくり返した。そして、私の足下に跪く。
 ……よく分からないが、この遣り取りには何か意味があるのだろうか? だけど、黒い髪が夜の夜景に照らされて、この子の立ち姿は(大変癪だが)絵になるよなあ。なんて、ぼんやり思っていたら。

「――駿河先輩、僕の家族になってください。結婚しましょう」

 扇くんは、スナック菓子で出来た輪っかを、私の薬指にはめた。

「今日一番の真剣な顔で言うことがそれか!?」
「はっはー。だって思い付いちゃったんですもん。これはやっておかないとなーって」

 私は自分の薬指ごと、はめられた輪っかを食べる。
 ぽりぽり。
 まったく、二重の意味ではめられた気分だよ。

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シガーキス

「駿河先輩、一本ください」

 そんな風に扇くんが懐いてきたのは、喫煙所でのことだ。

「……自分のは?」
「充電切れちゃいました」

 と、愛用の電子タバコを自分の顔の横に持ってくる。その表情は、ここだけの話、割と造形は良いと思っている彼にしては冴えない顔だった。なんだか珍しいものを見たような気がした私は、その顔に免じられてやろうと、自分の持っていた箱から一本取り出す。私は彼と違って、一般的な紙巻タバコ派だ。安くてすぐに手に入る、そしてすぐにやめられるから。という特に面白くもなんともない理由で吸っている。

「ん」
「ありがとうございます。ついでに火もください」
「ライターくらい持ってないのか」
「だからいつも電子タバコ派なんですって。ライター不要です」
「ふうん」

 野暮なことを訊いた。というか、なんとなく察していたけれど、この子が困っている様は滅多に見れないような気がしたので、あえて意地の悪い質問をしただけである。
 扇くんは私から受け取ってすぐに百円ライターを鳴らした。
 かち。かち。かちかちかち。

「ねえ、駿河先輩。色々お借りしておいて文句を言いたくはないんですが、これ、点かないみたいですよ」
「オイル切れか?」

 使い捨てライターの中身をよくよく見れば、中の液体は殆ど残っていなかった。そういえば、さっきの私も結構苦労して火を点けた気がする。あれがギリギリで最後の一回だったか。

「……仕方ないな。分けてやるのは今回だけだぞ」
「はい」

 お願いします――と、扇くんは当たり前のように口に咥えていたタバコを渡してきたので、私は面食らった。

「え? あれでしょう? タバコ同士をくっつけて、火を移すやつ。シガーキスって言うんでしたっけ? でも、僕は紳士なのでそんな恐れ多いこと出来ませんよ。だから駿河先輩の方で火を点けて、そのまま僕にください」
「そのつもりだったけれど、きみ、本当に紙巻タバコ吸ったことなかったんだな……。普通にライターから火を貰う時もそうなのだけれど、基本的にタバコって、火に当てながら息を吸わないと点かないんだよ」
「へええ」

 なんて、彼は本当に知らなかったようで、感心したように眉を持ち上げた。そんな顔をするのも珍しいというか、なんなら私は初めて見るくらいである。

「はい、知りませんでしたね。僕も生まれて初めてあなたを心の底から尊敬しました」
「きみは馬鹿にしながらじゃないと人を尊敬出来ないのか? で、要るのか? 要らないのか?」
「要ります」

 今度は自分の口で咥えたまま、あげたタバコを私に差し出してくる扇くん。

「……もうちょっと吸って」
「こうですか?」

 暫くして、火が二つに分かれた。

「うわ。これ、結構キツくないですか?」

 と、隣で扇くんは顔を顰めたが、お味の方は流石に保証しかねるというものだ。
 私は灰皿に吸いさしのタバコを押し付けた。

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